¿Cómo nacen las estrellas? PDF Imprimir E-mail
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Sábado, 01 de Septiembre de 2007 07:55

Nada mejor que las estrellas en el cielo nocturno para representar la idea de la inmutabilidad, y, sin embargo, también  las estrellas tienen un ciclo vital, marcao por etapas perfectamente definidas. Las estrellas nacen y mueren.

En las nebulosas suelen nacer estrellasEl nacimiento de una estrella es una de las más interesantes de estas fases. Las estrellas jóvenes, de color azul, se encuentran siempre reunidas en "racimos", que por el tipo espectral de sus componentes reciben el nombre de asociaciones OB. Una de las características comunes a todas las asociaciones OB es la de estar inmersas en grandes nubes de gas;  de este hecho se ha deducido que el nacimiento de las estrellas debe producirse a partir de una nube de polvo y gras interestelar: las nebulosas.

Pero, ¿cómo tiene lugar exactamente la transformación de parte del gas en una estrella? De hecho, la densidad de las nubes interstelares es sumamente baja, por lo que cualquier modelo que pretenda describir el nacimiento de las estrellas debe explicar el enorme aumento de la densidad necesario para la formación de las "protoestrellas".

La fase de contracción

Si una nube de gas está aislada, es decir, si no actúan sobre ella fuerzas extenas y no gira volozmente sobre sí misma, sólo está sometida a la fuerza de gravedad (la atracción mutua de cada una de sus partículas) y a su temperaturo o presión interna.

Mientras qaue la fuerza de la gravedad tiende a hacer caer la nube sobre sí misma, a provocar su "colapso", la presión produce el efecto contrario, favoreciendo su expansión. Así pues, para que en una nube de gas comiencen a formarse estrellas es preciso que la gravedad predomine sobre la presión, o que la nube satisfaga el "criterio de Jeans"

Este criterio puede expresarse matemáticamente, pero a los efectos será suficiente indicar que para que comience el colapso cuanto más elevada sea la temperatura de la nube, mayor deberá ser su masa.

Ahora bien, si se efectúan los cálculos correspondientes para las nubes interstelares de nuestra galaxia, se observa que sólo las nubes que contienen más de mil masas solares de gas se pueden colapsar; en el caso de las nubes más pequeñas, en cambio, la gravedad es demasiado débil para vencer la presión.

¿Cómo es posible que se hayan formado estrellas como las que observamos, de masa equiparable a la del Sol, a partir de nubes cuya masa es miles de veces mayor?

Diversas hipótesis

Evolución de la protoestrella: Nacimiento de las estrellasLas explicaciones pueden ser dos. La primera es que durante el colapso cada nube se fragmenta en muchas partes pequeñas, lo cual significa que de una nube no nace una sola estrella, sino cientos, que a su vez forman las conocidas asociaciones OB. La segunda explicación es que también las nubes pequeñas pueden condensarse si algún agente exterior incia el proceso reforzando así la acción de la gravedad.

Entre los factores externos podemos mencionar los choques entre nubes y las supernovas, estrellas que mueren en medio de una gigantesca explosión, capaz de comprimir violentamente el gas de una eventual nube cercana.

Las protoestrellas

¿Qué sucede entonces una vez que la nube comien za a contraerse? La contracción provoca un aumen to de la densidad. También la temperatura , si no fuera porque el gas que la constituye es transparente y puede irradiar con facilidad toda la energía liberada por el colapso. Es tan eficaz esta irradiación, que la nube se enfría, lo cual disminuye la presión interna, que es el único freno apra un colapso cada vez más acelerado, y encontes el colapso prosibgue.

Muy pronto, la densidad alcanza en algunos puntos valores especialmente elevados, tanto que la nube se vuelve opcada a la luz. A partir de este momento, la energía de la contracción ya no se irradia hacia el espacio, sino que hace aumentar la presión del as regiones centrales, que dejan de contraerse. En cambio, las zonas periféricas de la nube se suigen contrayendo y acumulan cada vez más materia y calor en las regiones opacas. Llega un momento en que la temperatura y la densidad de las zonas centrales alcanzan valores tan elevados, que comienzan las primeras reacciones nucleares. Así nace una protoestrella.

La luz emitida por la protoestrella impide muy pronto la caída de nuevos materiales. la estrella alcanza así la masa que la caracterizará y que será el factor fundamental en toda su evolución futura.

Última actualización el Viernes, 25 de Abril de 2008 09:45